Un profesor japonés demanda a Intel por infringir la patente ALM en chips

Intel lleva ya unas cuantas batallas legales a sus espaldas, aunque generalmente están involucradas grandes empresas en ellas. Sin embargo, esta vez cambia el demandante, y es que se trata de un profesor japonés. Según él, Intel ha fabricado y vendido chips FPGAs y SoCs que emplean Adaptative Logic Modules (ALM), una patente que poseía el profesor japonés desde 2004 hasta 2014.

Un profesor japonés, de nombre Masahiro Iida, ha demandado a Intel por infringir la patente estadounidense n.º 6.812.737, acusando de fabricación, uso y venta de una patente que le pertenecía. Esta era ALM o Adaptative Logic Modules, utilizadas por Intel para mejorar el rendimiento y eficiencia de FPGAs (Field Programmable Gate Array). No obstante, estos fueron descubiertos por Iida, mucho tiempo atrás.

Con ALM, se mejora la eficiencia y se reduce el tamaño de los chips FPGA

Profesor Japonés Intel ALM FPGA

Cuando Iida era estudiante de doctorado en 2001, descubrió un método para configurar grandes tablas de consulta (LUT). Este consistía en que una LUT con M entradas y N salidas puede funcionar como una sola LUT "completa" o un grupo de LUT "fracturadas". Con esta unión y fragmentación, se ha podido mejorar el consumo de energía y reducir el tamaño de los chips.

Poco después del descubrimiento, Iida presentó una solicitud de patente primero el 29 de junio de 2001 y después el 28 de junio de 2002. No fue hasta el 2 de noviembre de 2004, cuando la Oficina de Patentes y Marcas de los Estados Unidos (USPTO) le otorgó la patente 737. Esta se titulaba como un "dispositivo de circuito lógico programable que usa una LUT para reducir el área de implementación".

Así fue el único propietario de la misma desde ese mismo 2004, hasta octubre de 2014. Sin embargo, la primera disputa ocurrió cuando Altera, una compañía del mercado de FPGA, empleó ALM en sus chips Altera Stratix II, lanzados ese mismo 2004. Además, la empresa siguió usando ALM en sus posteriores chips, como los Stratix III, Stratis IV o Stratis V; además de productos basados en Arria y Cyclone.

Intel compró Altera y siguió comercializando sus chips con ALM, de ahí la demanda

Intel Altera Arria Stratix ALM

Aquí es cuando empieza la razón de la demanda, y es que Intel adquirió Altera en 2015 por 16,700 millones de dólares, de la misma forma que AMD compró Xilinx por 54.000 millones de dólares este año. Con la compra de esta compañía, Intel siguió fabricando y comercializando las gamas Stratix, Arria, Cyclone y los chips Agilex, todos con ALM.

Según el informe, Intel habría obtenido hasta un 80% de sus ingresos anuales procedentes de la venta de FPGAs y SoCs que empleaban ALM. De hecho, se estiman al menos 11.500 millones de dólares de ventas de estos productos desde 2016 hasta 2022. Así, como podemos ver, Intel está beneficiándose en gran medida en ese sector, sin haber pagado por ahora ninguna compensación económica al profesor japonés.

Por tanto, Iida solicita una compensación monetaria por esto, igual o superior a un royalty que debería haber recibido si Intel hubiese licenciado su patente. También pide al Tribunal que le conceda hasta tres veces más la cantidad fijada por el jurado para cubrir la infracción de Intel y los honorarios del abogado.

El abogado del profesor Iida, por su parte, envió una carta certificada al Consejo General de Intel en relación con la infracción de la patente 737. Intel, por supuesto, siguió fabricando y vendiendo chips FPGA y SoCs sin la licencia de ALM, aunque quizá cambie con esta demanda.

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